Une lettre et une nouvelle compréhension : Les Archives Rothschild et l’histoire du Syndicat de Pékin

Rien sur Rothschild sur sa page wikipedia
https://fr.wikipedia.org/wiki/Li_Hongzhang

Frank H.H. King décrit l’impact que les documents trouvés dans les Archives Rothschild auront sur
ses recherches concernant le Syndicat de Pékin et le rôle d’Angelo Luzzati1.
Les commentateurs contemporains étaient pratiquement unanimes : derrière le Pekin Syndicate,
fondé en 1897, il y avait la finance Rothschild. Mais il y a une quinzaine d’années, un archiviste de
Rothschild s’était montré découragé : rien dans les indices ne laissait supposer un contact avec le
Syndicat. J’étais en train de fouiller dans un dossier de lettres avec peu d’espoir, quand le silence de
la salle de lecture a été brisé ; l’archiviste était elle-même en train de trier une boîte de
correspondance – et elle appelait mon nom. En 1899, le grand vice-roi chinois, Li Hung-chang Li Hongzhang, avait remis 4 203 £ par l’intermédiaire de la banque de Hongkong ; il souhaitait que son ami Lord Rothschild achète des actions différées du Syndicat de Pékin ! Ce fait est important en soi, d’abord parce qu’il confirme l’existence d’une relation entre Rothschild et le Syndicat, ensuite parce que les archives pourraient, quelque part et dans une boîte inattendue,
contenir d’autres références, même lointaines, à cette relation.

Et puis, cet été, une lettre du vice-roi Li est devenue disponible ; son contenu allait s’avérer encore
plus significatif sur le plan historique. Cette lettre semblait exiger une nouvelle interprétation du
Syndicat et du rôle qu’il entendait jouer dans la Chine d’avant Boerner. En outre, si l’on suit
l’exemple, les chercheurs pourraient être amenés à reconsidérer les rôles réels des puissances et des
initiatives privées dans la « bataille des concessions » qui a suivi la défaite de la Chine dans la
première guerre sino-japonaise.

Le Pekin Syndicate était une société d' »exploration », et il convient de noter que les Rothschild sont
connus pour avoir investi dans plusieurs sociétés de ce type.3 Bien que chaque société d’exploration
ait eu une histoire distincte et un développement unique, il existe un modèle. Un groupe de
financiers légitimes, de banquiers d’affaires et/ou de spéculateurs et de voyous créaient une société,
financée modestement mais portant un nom évocateur, pour rechercher un projet de développement
possible, une concession minière, ferroviaire ou forestière. Le capital de la société était utilisé pour
les dépenses préliminaires, y compris, dans plusieurs cas, des pots-de-vin ou des actions pour les
fonctionnaires coopérants.

Le rôle d’une telle société était de trouver une ressource susceptible d’être exploitée, d’obtenir la
concession ou le droit d’exploitation, et de développer la concession ou d’accroître son potentiel
jusqu’à ce qu’elle puisse être vendue à une société nouvellement constituée avec un capital nominal
plus important pour une souscription publique et à un prix reflétant les attentes du marché quant à la
rentabilité d’une entreprise spéculative. La société d’exploration pouvait alors soit être dissoute, soit
passer à un autre développement possible, généralement dans la même région. Le promoteur d’une
société d’exploration n’avait pas grand-chose à perdre : s’il parvenait à vendre une concession, il
profiterait d’un marché qui prévoyait un développement réussi ; il pouvait aussi acheter des actions
de fondateurs ou des actions différées à bas prix et les vendre au sommet des attentes du marché – si
tout se passait comme prévu. Dans le cas d’une promotion légitime et d’un développement
économiquement concret de la concession, un promoteur-fondateur pourrait obtenir un ancrage
commercial important dans la région.

Le Pekin Syndicate était au départ une société d’exploration, mais avec une histoire qui la rendait
exceptionnelle, même à l’époque de l’or du Rand, des diamants d’Afrique du Sud, des rubis de
Birmanie et de l’étain de Malaisie. Un aventurier solitaire, trouvant de l’or alluvial, pourrait être
pardonné s’il pensait légitimement que ce n’était que le bord d’un nouvel Ophir et tentait alors de
reproduire d’une certaine manière les étapes précédemment notées.

Un tel homme était un ingénieur italien, Angelo Luzzati (né en 1858 à Asti), qui en 1885 a obtenu
une concession d’or à Bangtaphan près de Kamnoetnopakhun du gouvernement siamois et, trouvant
le capital suffisant indisponible à Bangkok ou en Italie, a cherché des fonds sur le marché de
Londres, travaillant par des co-réligionnaires juifs, entrant ainsi en contact avec les Rothschild.
L’entreprise est un échec : l’or alluvial est limité, et les machines coûteuses, importées d’Europe,
sont une erreur coûteuse. Mais Luzzati était une personnalité, s’attirant les faveurs des chefs
d’entreprise de Bangkok et des investisseurs de Londres, tout en recevant, en tant que patriote
italien, une audience du monarque italien, Umberto Ier, et en obtenant une mission diplomatique
auprès de Rama V [roi Chulalongkorn] du Siam, ce dernier se félicitant des contacts avec les
familles royales d’Europe et pensant que cela contribuerait à garantir l’indépendance de son pays.
Pour ses efforts et pour encourager son rôle diplomatique, Luzzati a été nommé cavaliere de l’Ordre
de Ss Maurizio e Lazzaro en 1889. En outre, il était désormais fermement établi dans la presse
publique (et dans l’histoire) sous le nom de « Luzzatti », ce qui permettait de supposer, sans aucune
preuve, qu’il était lié [nipote] à Luigi Luzzatti, un Vénitien, un économiste réputé et parfois ministre
du Trésor.

La fondation du Syndicat de Pékin elle-même a eu lieu après le retour de Luzzatti en Italie. Au
début des années 1890, il fait la connaissance de Carlo di Rudinì, fils de l’ancien premier ministre
italien, le marquis Antonio di Rudinì (1839-1908), et ancien membre surnuméraire de la légation
italienne à Pékin [Beijing]. Un brillant expert financier et linguiste chinois, Ma Chien-chung [Ma
Jianzhong], membre éminent du personnel du vice-roi Li, est également impliqué. Ce triumvirat
improbable cherchait à financer une société d’exploration qui, entre autres, opérerait en Chine,
tenterait d’acquérir des concessions et d’établir une banque d’émission de billets, une banque qui
financerait à son tour d’autres projets du Syndicat, le tout rappelant des projets aussi complets que
ceux du « comte » Eugène de Mitkiewicz en 1887 ou peut-être la concession Reuters en Perse. Une
fois de plus, les capitaux italiens ne sont pas assez nombreux ; les promoteurs se tournent donc vers
les mêmes capitalistes britanniques qui ont parrainé les sociétés siamoises, Gold Fields et l’AngloItalian Exploration Company, c’est-à-dire George Cawston, Carl Meyer et les Rothschild.

Le résultat fut la société Pekin Syndicate, cotée en bourse, constituée en 1897, encore sans
concession mais avec Luzzatti récompensé par une attribution d’actions de fondateurs ou d’actions
différées. Rudinì s’était retiré de Chine, Ma continuait ses fonctions comme membre de l’entourage
du vice-roi Li, laissant Luzzatti être nommé agent général de la société en Chine. La politique
étrangère italienne en Orient était indécise, et le chargé d’affaires italien à Pékin, le marquis G.
Salvago Raggi, tolérait Luzzatti comme le seul Italien ayant un intérêt continu apparent pour la
Chine. Mais il n’était pas un admirateur. Il note que Luzzatti possède une « imagination débordante »
[ fervida immag- inazione], passant d’une proposition de projet à une autre, souvent sans réelle
connaissance de leurs perspectives. Lorsque Luzzatti a informé le ministre allemand de son intérêt
pour le Shantung, par exemple, ce dernier, comme l’a observé Salvago Raggi, a haussé les sourcils
et a discrètement suggéré le Shansi [Shanxi], et c’est vers cette idée que Luzzatti se serait tourné
sans tarder. Il avait cherché et avait maintenant trouvé un point d’appui.

En effet, bien que Luzzatti ne connaisse pas la province, Ma Chien-chung avait des amis et des
collègues ayant des liens étroits avec les autorités provinciales du Shansi, et ceux-ci, ainsi qu’un
eunuque de la cour impériale, se sont occupés des détails complexes pendant que Luzzatti facilitait
les choses avec des cadeaux appropriés, en restant en contact avec le ministre britannique, le
Syndicat étant une société britannique, et avec le chargé italien, Luzzatti insistant sur le fait qu’il
s’agissait d’une entreprise anglo-italienne dans laquelle les Italiens devaient jouer un rôle important.
Les négociations initiales de Luzzatti et Ma avaient été menées avec succès, mais le gouvernement
chinois ne traitait que par l’intermédiaire des missions étrangères, et l’étape suivante devait être
initiée par les ministres concernés. Sir Claude MacDonald, le ministre britannique, se retrouvant
face à un Italien, a demandé et obtenu de Londres l’assurance que le financement était solide ; il a
également reçu les encouragements du Foreign Office. MacDonald et Salvago Raggi, conscients
que la concession du Shansi avait le soutien de Li Hung-chang et convaincus que tous les intérêts
chinois semblaient s’accorder, ont fait pression avec succès pour obtenir un édit impérial et
l’approbation officielle du Tsungli Yamen, l’embryon de ministère des Affaires étrangères de la
Chine. Une fois ces conditions obtenues, MacDonald accepte l’enregistrement de la concession par
la légation britannique de Pékin, ce qui semble garantir la légalité des procédures dans le cadre du
système des traités. En effet, comme le fera remarquer plus tard un agent du syndicat de Pékin, « la
légalisation peut-elle être plus définitive, plus solide ou fixée par un mandat plus élevé que celuici ?
La concession était vaste. Au minimum, le syndicat a obtenu les droits d’exploitation du charbon et
du fer, ainsi qu’une concession ferroviaire connexe couvrant une superficie de 21 000 miles carrés.
Des chiffres de l’ordre de 900.000 millions de tonnes de charbon ont été estimés qui, une fois
pleinement exploités, produiraient des bénéfices attendus de £750.000 par an. En outre, le syndicat
a obtenu les droits pétroliers pour l’ensemble de la province. Puis, seulement un mois plus tard, le
Pekin Syndicate a obtenu une deuxième concession, dans la province de Honan [Henan], avec des
conditions similaires à celles de la concession de Shansi.

Les accords et les ententes comportaient des interdictions d’aliénation ; le Pekin Syndicate a donc
dû se transformer en une société minière et ferroviaire, tout en continuant à négocier des
concessions ferroviaires non liées en tant que société d’exploration. Ce regain d’activité conduit en
1898 à l’émission de 20.000 £ d’actions ordinaires avec une prime de 106.000 £. Incapable,
cependant, de fonder une société minière anglo-italienne distincte, le syndicat a émis 1 200 000 £
d’actions spécialement désignées comme « actions Shansi » dans l’intention que, d’une manière ou
d’une autre, les deux rôles de la société, la découverte et l’exploitation, soient maintenus séparés, la
direction générale étant conservée par les investisseurs initiaux, l’intérêt des Rothschild étant
maintenant confirmé par la désignation de Carl Meyer4 comme président. La menace croissante des
Boxers minimise la souscription publique, et une grande proportion des nouvelles actions est
absorbée par les souscripteurs. Leur vente ultérieure au cours du nouveau siècle conduira à un
contrôle français temporaire, au financement de la Banque Industrielle de Chine, et à la rumeur
d’une implication des Rothschild.

Mais tout cela était dans le futur. Après la signature de tous les documents pertinents, la réunion de
la société du Syndicat de Pékin à Londres est une fête ; le rôle de Rudinì est gracieusement reconnu,
mais Luzzatti est accueilli chez lui en héros. Il disparaît ensuite de l’histoire et ne retourne jamais en
Chine.

L’exploitation des concessions est retardée par l’insurrection des Boxers et, par la suite, la Chine a
changé ; la « jeune Chine » est en pleine ascension ; la « récupération des droits » l’emporte. La
concession de Shansi a été rétrocédée, le chemin de fer a été vendu aux Chinois et payé avec les
fonds d’un prêt du Syndicat, à une exception près, les permis d’exploitation de Honan ont été refusés
ou retardés, la commercialisation conjointe avec des sociétés minières chinoises rivales a été
imposée, avec pour conséquence que le Syndicat de Pékin n’a payé qu’un seul dividende semestriel –
en 1936.

Où était Luzzatti ? Qu’est-ce qui a tourné au vinaigre, avant même le soulèvement des Boxers en
1900 ? Il y avait deux conceptions totalement différentes des concessions et de leur gestion : l’une,
une approche européenne plus traditionnelle ; l’autre, un concept de partenariat axé sur le transfert
de technologie et les rachats progressifs par les Chinois. Les deux approches peuvent être lues dans
la documentation officielle. La première est reflétée dans les archives de l’entreprise et les dossiers
du Foreign Office et est cohérente avec le Syndicat en tant que modèle d’impérialisme ; la seconde,
comme le reflète l’unique lettre trouvée dans les archives Rothschild, est un concept de
coopération ; dans les deux cas, l’évaluation et le rôle prévu d’Angelo Luzzatti sont symboliques.


Luzzatti était déterminé à maintenir une présence italienne significative dans le Syndicat et une
lettre de Londres le confirmait à Salvago Raggi : des actions à réserver aux souscriptions italiennes,
un nombre minimum d’employés italiens, des couleurs italiennes sur le drapeau de la société et une
adresse télégraphique italienne !

Néanmoins, bien que Salvago Raggi ait accueilli Luzzatti comme une présence italienne, il le voyait
aussi comme le Juif par excellence, flamboyant et imprévisible. Ailleurs dans le quartier des
légations de Pékin, le ministre britannique note les activités douteuses de Luzzatti en tant que
promoteur d’entreprise et, comme à Bangkok, sa réputation avec les femmes – il a été surpris, alors
qu’il portait l’uniforme de l’Ordre de Ss Maurizio e Lazzaro, en train de tenter d’embrasser la femme
de chambre anglaise du ministre lors d’une garden-party de la légation. Quoi qu’il en soit,
MacDonald écrivit à Londres une lettre critique – « M. Luzzatti, dont les manières sont particulières
et dont le succès … n’est certainement pas dû à sa discrétion » – recommandant que si Luzzatti devait
retourner à Pékin, il soit sous une forme de contrôle « approprié »

Nous ne savons pas, en fait, si Luzzatti souhaitait même retourner à Pékin. Avant de partir, on lui
avait dit que ses promesses d’actions aux Chinois ne pouvaient être maintenues et qu’il devait les
rembourser. Peut-être Luzzatti a-t-il interprété cette mesure et d’autres restrictions comme une
indication que son rôle futur en Chine serait limité, peut-être a-t-il pris l’argent de sa vente d’actions
différées et est parti pour d’autres aventures, non racontées.

Pour un scénario alternatif, retournons aux archives Rothschild. Les documents disponibles –
accompagnés d’une photographie signée – prouvent qu’en 1896, le vice-roi Li a rencontré Lord
Rothschild personnellement, qu’il a remis des fonds pour l’achat d’actions du Pekin Syndicate, et
que Lord Rothschild a tenu Li informé des progrès du Syndicat. Dans une lettre clé de 1899, Li
recommande que Luzzatti soit nommé représentant spécial de la société à Pékin.

Dans cette lettre, sans doute rédigée par Ma Chien-chung, Li insiste pour que Luzzatti ne soit pas
seulement un membre du conseil d’administration, mais qu’il soit également libéré de tâches
spécifiques, se concentrant plutôt sur des choses telles que les problèmes politiques, la poursuite des
négociations, et le dépannage en relation avec les autorités nationales et provinciales. Le fait que Li
se soit considéré en mesure de faire des recommandations spécifiques est révélateur de ce qu’il
pensait être une relation très étroite.

La description du poste était adaptée à ce scénario alternatif puisque des ajustements aux accords de
concession étaient déjà envisagés. L’analyse de Li des qualifications de Luzzatti pour un tel poste
était une réfutation virtuelle point par point des critiques officielles de MacDonald et de Saalvago
Raggi ; c’est comme si Li (ou Ma) avait réellement lu les dépêches accablantes !

En rejetant Luzzatti, le conseil d’administration du syndicat a implicitement rejeté le concept plus
large du rôle du syndicat en Chine. Le Syndicat allait finalement devenir un autre goudron dans la
bataille pour le recouvrement des droits. Le gouvernement chinois ne devait pas être, comme le
prévoyait Li, un « partenaire silencieux ». Mais si Londres manquait de vision, Li, dans ses dernières
années, manquait d’autorité – bien que la question soit de toute façon discutable : Ma est mort en
1900, Li en 1901.

Et le lien avec l’Italie fut vite oublié, à l’exception du drapeau et de l’adresse télégraphique :
sindacato.

Frank H.H. King is professor emeritus of the University of Hong Kong and honorary fellow of the
university’s Centre of Asian Studies. His publications include Money and Monetary Policy in China, 1845–
1895 (Cambridge MA: Harvard University Press, 1965) and The History of the Hongkong and Shanghai
Banking Corporation (Cambridge: Cambridge University Press, 1987‒1991 [4 volumes]). He is currently
preparing a history of the Pekin Syndicate.

notes
1 Cet essai est la conséquence d’un projet de recherche administré par le Centre d’études asiatiques
de l’Université de Hong Kong.
Matériel publié consulté : Frank H.H. King, ‘Joint venture in China : the experience of the Pekin
Syndicate, 1897-1961′, in Business and Economic History (1990) et ‘Angelo Luzzatti and early
mining concessions in Siam, 1885-1891′, in Proceedings of the 4th International Conference on
Thai Studies (Kunming, China, 1990), version révisée dans Faculty Symposia Lecture Series, 1989-
1990 (Roswell NM : [New Mexico Military Institute], 1991) ; John V. A. MacMurray (comp. et
ed.), Treaties and Agreements with and concerning China, 1894-1919 (New York : Oxford
University Press, 1921 [2 vols]) ; Claudio Maria Mancini, ‘Appunti per una storia delle relazioni
commerciali e finanziarie tra Italia e Cina : dal 1814 al 1900 (parte terza)’, in Revista de diritto
valutario e di economia internazionale (vol.33, no.4, 1987) pp.931-63 ; [Pekin Syndicate], A Few
Facts concerning the Pekin Syndicate : Montrant l’origine du syndicat, ses droits, ses perspectives et
ses progrès … (Londres : [Pekin Syndicate], 1904) ; G. Salvago Raggi, « La Memorie di Salvago
Raggi, ambasciatore Italiano in Cina », in Glauco Licata, Notabili della terza Italia (Rome : Cinque
Lune, 1968) ; Jewish Chronicle (Londres).
annexe Pékin, 6 avril 1899

Cher Lord Rothschild,

Je dois remercier votre Seigneurie pour votre lettre du
20 janvier, dans laquelle vous donnez un avis favorable sur le Syndicat de Pékin. Votre Seigneurie a
fait allusion à certains termes des concessions qui devraient être sensiblement modifiés. Ces
questions seront réglées et toutes les difficultés seront levées, car il est maintenant admis de tous
côtés que cette entreprise doit être établie sur une base pratique.
Le Syndicat peut compter sur mon appui pour tout ce qui sera nécessaire à son succès. Il est de la
plus haute importance que le Syndicat soit représenté en Chine par des agents compétents ; et
surtout qu’il y ait un représentant pour les affaires officielles qui contrôle toutes les relations du
Syndicat avec le gouvernement chinois, central et provincial, et les actionnaires indigènes, – distinct
du personnel technique et commercial.

Le gouvernement chinois est vraiment un partenaire silencieux dans le Syndicat en vertu de sa participation aux bénéfices. Les opérations du Syndicat englobent les provinces septentrionales de Shansi et Honan, actuellement en cours, auxquelles s’ajoutera probablement bientôt la province de Shensi, – sans parler des provinces voisines dont les marchés et les routes seront utilisés ; et il incombe au Syndicat de se montrer digne d’une confiance encore plus
grande, ce qui signifiera une nouvelle expansion en Chine.

Tout cela montre la nécessité de relations intimes entre le gouvernement chinois et le Syndicat, dans
l’intérêt de l’un et de l’autre ; et rien ne peut mieux favoriser une bonne entente et une coopération
intelligente que l’emploi d’un agent discret et plein de tact, capable de défendre les intérêts du
Syndicat sur le terrain.

Archives consultées : Les archives Rothschild ; les archives officielles de Bangkok, Bruxelles,
Londres, Paris et Rome ; les archives de la Companies House, Londres ; les archives du groupe
HSBC Holdings plc.

L’auteur tient à remercier le personnel des archives consultées ; le Dr David J.S. King pour les
traductions de l’italien ; Richard King Inhar et le Dr Pensri Duke pour leur travail en Thaïlande ;
Claudio Mancini, le Dr Marco Luzzati de Turin (cousin d’Angelo), et Georgio Luzzatti de San Jose,
CA (petit-fils de Luigi) pour les histoires de famille.

2 ral xi/109/134, lettre de Li Hung Chang, Pékin, 6 avril 1899 à Nathaniel 1st Lord Rothschild. Voir
l’annexe pour la transcription.

3 Un certain nombre de certificats d’actions de ce type de société se trouvent dans la collection des
« actions sans valeur » des Archives Rothschild. ral 000/1764.

4 Carl Meyer (1851-1922), anobli en 1910, a siégé au conseil d’administration de nombreuses
sociétés ayant des intérêts à l’étranger, notamment les Burma Ruby Mines et De Beers. Il avait une
longue association avec les Rothschild, ayant été pendant de nombreuses années un « employé
confidentiel » de la banque londonienne.

d’une part, tout en évitant les frictions et en encourageant la confiance d’autre part.
Si ces intérêts importants sont entre de bonnes mains, tout devrait se dérouler sans heurts ; sinon, il
pourrait y avoir une abondance de problèmes et aucune extension du champ d’action. Je
recommande vivement que M. le Commendatore Luzzatti soit nommé membre du Conseil, avec
une charge spéciale de tous les intérêts chinois, tant publics que privés.

M. Luzzatti est favorablement connu en Chine ; c’est à lui que revient le grand mérite d’avoir
découvert la voie particulière qui a conduit à ces concessions ; il a ouvert les négociations [sic] au
bon moment et les a conduites de la bonne manière, jusqu’à ce qu’il ait pu placer l’affaire complète
entre les mains des ministres anglais et italiens pour leur vérification formelle. M. Luzzatti a réussi
là où la plupart des hommes, et certainement là où toute diplomatie ordinaire, aurait échoué. Aucune
autre preuve de son aptitude à travailler en Chine n’a besoin d’être donnée, ou sera sans doute exigée
par le Syndicat.

Avec un tel mérite, possédant la confiance de tant de fonctionnaires chinois, dont moi-même, et
étant en faveur auprès de notre Foreign Office, M. Luzzatti semble être singulièrement qualifié pour
agir comme votre administrateur officiel pour la Chine. J’aurais beaucoup de plaisir à le rencontrer
et à l’assister dans cette fonction.
Je reste
Monseigneur,
Votre sincère ami (signé) Li Hung Chang

Source

Un commentaire

  • Eh bien c’est un bel exposé des collusions financières entre le city et des très hauts placé en Chine il y a plus d’un siècle, avant même la création de la FED ! Grand merci Etienne!! A moins d’être érudit, il faut un peu faire des recherches pour tout comprendre, mais cela vaut la peine!

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